散詩語録

“University is the place to question Why!”

Mitsuo Ochi

 犬を連れて散歩の途中、久しぶりに夜空を彩る星々を眺めました。ずっと昔になりましたが、小学生の頃、まだ暗かった夜空を見上げながら、宇宙の果てはどうなっているのだろうかと幼いながら思いをはせたものでした。

 「3次元空間にいる人間が高性能の望遠鏡で宇宙のかなたをのぞくと、元に戻って自分の後頭部が見える」という話を聞いたのも、そのころだったように記憶しています。「3次元の球体にへばり付く2次元の生物は直進すると元の位置に帰ってくるように、4次元空間における3次元の私たちが直進する光を放つと元に帰ってきて後頭部が見える」と説明され、妙に分かったような気になっていました。

 先ごろ、ロシアの富豪らが数兆円を投資した、理論物理学者ホーキング博士らの「ブレイクスルー・スターショット」計画について、アストロバイオロジーセンター、広島大学、国立天文台が開催した市民公開講座で知りました。地球から4.37光年と最も近い恒星のアルファ・ケンタウリに、超小型宇宙船を送り込む計画です。宇宙船といっても切手サイズのカメラ付きコンピュータに取り付けた「帆」に、地上からレーザーを照射して光速の20%のスピードで進み、周囲の惑星などを撮影して地球にデータを送信します。私自身、結果を知ることができるかどうか分かりませんが、地球外生命体の可能性を探る夢の冒険に胸が躍ります。

 「人類は小さな球の上で/眠り起きそして働き/ときどき火星に仲間を欲しがったりする」─谷川俊太郎さんの詩「二十億光年の孤独」の冒頭の一節が浮かんできます。壮大な宇宙の中で、人間は泡沫(うたかた)のような存在にすぎないのかもしれません。しかし、宇宙の誕生や終焉に思いを巡らすことができます。
 
 科学技術のイノベーションが叫ばれる昨今、ともすればhow(どのような方法で)が重視される傾向が強まっているように感じます。howが重要であることは言うまでもありませんが、それと同時に、物事のwhy(どうしてなのか)をじっくりと考える意義も極めて重要です。

 解のないかもしれないwhyを考える場こそ、大学ではないかとも思います。思索することを楽しんでいた頃が懐かしく、貴重に思えます。

While taking my dog out for a walk the other day, for the first time in a long time I looked up at the night sky adorned with stars. Even as a young child gazing up at the dark night sky, I used to wonder what the edge of the universe was like.

As I recall, it was also around that time that I heard the story:‶ If a person in a three-dimensional world attempts to look at a faraway universe through a high-performance telescope, he/she can see the back of his/her head." ‶If a living thing in a two-dimensional world holding onto the surface of a 3-D sphere keeps on walking in a straight line, eventually it comes back to where it started. Likewise, if a person emits a light beam that travels in a straight line in a four-dimensional world, the light travels around and comes back to where it started, projecting onto the back of his/her head." Oddly enough, I somehow felt convinced by such accounts.

During a public lecture (shimin-koza) held jointly by AstroBiology Center, Hiroshima University, and the National Astronomical Observatory of Japan, I learned of theoretical physicist Dr. Stephen Hawking's ‶Breakthrough Starshot" proposal, in which some Russian millionaires decided to invest a couple of trillion yen. Basically, the plan entails sending a miniature space probe to Alpha Centauri, which at 4.37 light years away from earth is its nearest star. The spaceship (mothership) probe in question carries an ultra-light space craft, equipped with a very small computer containing a stamp-sized camera, the aim of which is to transmit the captured photographic data of nearby planets back to earth. With the spaceship traveling at 20% of the speed of light, a ground-based laser focuses a light beam on the craft's solar sails. Although I am not quite sure whether or not I live long enough to know the results, I do feel excited at the prospect of intelligent extra-terrestrial life.

This topic reminds me of the opening lines of Tanikawa Shuntaro's poem ‶TWO BILLION LIGHT-YEARS OF LONELINESS" :
‶Human beings on this small orb /
Sleep, waken and work, and sometimes
wish for friends on Mars.”

Perhaps we are nothing more than bubbles in this massive universe. Be that as it may, we can still ruminate on the birth and ultimate fate of the universe.

In the current climate of demand for innovation in science and technology, there is an increasing tendency to emphasize the ‶how" (in what ways and methods). It goes without saying that ‶how" is an important consideration, but it is equally or more important to analyze ‶why."

I dare say that one of the appeals of university life lies in searching for solutions even where none exist. I recall with nostalgia those days when I would enjoy contemplating, which seemed to be precious moment in my life.


up